Sicily, a travel log to an enchanted land. Part One

Word has come, we are allowed to travel again! This long-awaited piece of news timed so beautifully with the arrival of summer has us dreaming anew of exploring faraway places.  And, speaking of desires and dreams, Sicily is certainly at the top of my top list.

Particularly since my dear, dear friend and T I C Co-founder Cristina, who lives in Milan, shared a trip she did two years ago to Sicily’s lesser-known western shores. She says, “It was a magical, sensory journey through the lens of art and history immersed in unpolluted and pristine nature…a moment that seemed beyond time itself. I highly recommend it to everyone”.  

These captivating words convey what a once-in-a-lifetime experience feels like, so we decided this holiday was too precious not to share!  So, grab your wine, sit back, and hear our two-part tale of fifteen days beholden to a leisurely pace in a land of surreal beauty.

Upon arrival on the island the first thing that hits you is the light.  It is bright, effervescent, so pure it renders the blue of the sky transparent.  Not static, colours seem to vibrate with life, they bathe you in their vigor.  The air too is scented with the taste of citrus fruits, the sweetness of orange blossoms only to blend into a potpourri of a thousand other Mediterranean fragrances…capers, rosemary…you feel such a boost of raw, natural energy.

Scopello, an ancient coastal village founded by the Elymians is in the province of Trapani, Sicily. Photo Credit Cristina Ghisolfi, Co-founder The Italian Collection

We leave Palermo on an almost deserted highway (how is this possible at the beginning of August?).  Our first stop, Scopello; an ancient coastal village founded by the Elymians (Trojan refugees on their way through Sicily) only to be succeeded by other great civilisations; Greek, Roman, Arab, Bourbon. 

The village nestled in the cliff looks like a Nativity scene! It sprouts from Baglio Isonzo, an ancient Arab outpost comprising a central piazza where a handful of dwellings tell their story of old.  In the alleys and alleyways, a collective of small art studios, workshops and boutiques of local artisanal fare enthrall. The sweet smell of ground coffee finds its way to your nostrils and tucked away restaurants serving “cunzato”, a local bread of tomatoes, capers, and basil delights every palate. As does the freshest fish made all the better with a glass of local crisp white wine.

The following morning, we headed for the coast, but not before indulging on a hearty breakfast of local delicacies at il Baglio (an old typical Sicilian dwelling) where we had spent the night. After breakfast, we find ourselves in a small cove of crystal-clear water, we are at the Tonnara, one the oldest tuna fishing locations in the land protected by two imposing sea stacks and medieval towers.  A picture-perfect postcard!   Today, one can stop at the Tonnara for a short blissful stay of total calm. 

Riserva Naturale dello Zingaro, a protected Mediterranean wilderness of 1600 hectares. Photo Credit Diego Gennaro Mz6T330_NTg Unsplash

Travelling along we found an access to the Riserva dello Zingaro; 1600 hectares of parkland, a protected Mediterranean wilderness with inland trails that connect you to magical bays of blue water where a dive into the incandescent sea is a must do!  One piece of advice; make sure you wear proper hiking shoes.  Being used to walking the smooth pathways of Milan, and not giving much thought to the challenges of navigating wild trails I managed a minor leg strain!  This innocent and unforeseen mishap sadly prevented us from visiting Erice, a magnificent medieval village some 700 metres from the sea.

A gorgeous breezy day, ideal for a jaunt by the sea is also an invitation to succumb to the joys of doing absolutely nothing. Do we really need an excuse to do nothing?  We leave Scopello for Marsala where we merrily saunter into another slice of paradise…a long and almost deserted beach, the finest sand, white as can be, the sea, every conceivable shade of turquoise…. Nature never ceases to amaze.

Salt Deposits, “Saline di Mozia” Marsala, Sicily
Photo Credit Giuseppe Costanza su pxhere CCO

In a short while we are in the heart of the Natural Reserve dello Stagnone, at the foot of the salt deposits “Saline di Mozia”.  Our guide shares how the salt is distilled by way of an ingenious artisanal method that extracts the purest of salt crystals typical of the area.   Sunset is nigh, the windmills turn, the water basins glimmer in the early evening light, flamingoes scurry, and the pyramids of salt laid out to dry, suddenly everything is tinted a soft shade of pink. What a surreal and splendid scene!

It was time to restart our adventure; Mazara del Vallo awaited us.  I confess the stop at Mazara was based on a strong pull to taste the famous red prawns, a sought-after delicacy.  But the early Arab culture that had left such an indelible mark fascinated me the moment I arrived.  Indeed, Mazara offers much, much more!

Famous Red Prawns of Mazara del Vallo, Sicily. Photo Credit Cristina Ghisolfi, Ci-founder TIC

Try to imagine a hundred churches in Baroque and Norman styles, and grand 18th century palaces inserted in an urban plan created by Arabs in the 9th century.  To see all the churches, clearly an impossibility, so one morning after a stroll around the city we chose two magnificent Baroque churches: St Catherine and the Basilica of St. Francis of Assisi on the edge of the Casbah and the entrance to the oldest part of the city.  We meandered through small alleyways punctuated by oases of green and hidden courtyards all the while listening to the sound of bells and the call to prayer of the Muezzin…an experience on so many levels, unique, and almost cathartic.  

Come nightfall the streets suddenly came to life.  Finally, the moment we had been waiting for, at the restaurant in a small courtyard with only a few tables we were served the famous red prawns of Mazara…simply unforgettable, no need to add anything more.

Our third stop, the Museo di S. Egidio (Museum of St Giles) and home of the famous bronze “The Dancing Satyr” (accredited to the Greek sculptor Praxiteles).  It stands motionless, but if you look close enough, you may be surprised.  This mythological figure some 2,5 metres tall (8 ft) that academics claim may have come from the court of the Greek god Dionysis immortalises Mediterranean beauty. A mastery in sculpture, the body conveys pure sensuality…hair slightly tussled by the wind, mouth partially opened, eyes piercing and almost magnetic in their coloured glass…all in all one is entranced by the essence of this work.

The Dancing Satyr, Museo di S Egidio (Museum of St Giles) Photo Credit Wikipedia Xp8888 CC BY-SA 4.0

In a little over thirty minutes, we arrive at the most important archeological site in Europe:  Selinunte, city of the gods.

The oppressive heat does not dissuade us, our appointment is for midday.  To our surprise a shuttle appears with a guide who was such a delightful chap, an archeologist less inclined to bore us with academic dissertation; rather a storyteller who narrates the history of the oldest Greek city in the west, spanning from its founding in the 7th century A D to its time as a flourishing economy interrupted by the occasional conflict with the Phoenicians and Carthaginians.  

We enter the acropolis.  Against a stunning background of the sparkling sea the ancient temples in all their majesty rise to the embrace of a limpid blue sky.   Some temples, their perimeters fully intact show a Doric style, while all that remains of others are the columns and capitals that lie languidly on the ground with the “cyclopid” steps of the feature walls.  Relics, and firm testaments to the grandness and greatness of the extraordinary architectural feats of the day.

Acropolis, City of the Gods, Selinunte, Sicily. Photo Credit Crisina Ghisolfi, Co-founder T I C

A most-welcome sea breeze helps us push ahead to the last part of the journey, and in between mythological tales and anecdotes told by our entertaining guide the tour ends on a lovely note…a wee cart, typical of these parts offers its bounty of fresh mulberry granita…highly recommended…to die for!

Join us next time for part two of our tale of Sicily when we regale you with an off-the beaten-path side trip recommended by locals and unforgettable tourist destinations – Valley of the Temples and Palazzo dei Normanni.

Cristina and Myriam

Best friends and

Co-founders

The Italian Collection

 

Si torna a viaggiare!!! Una notizia che aspettavamo da tempo, un sogno che si materializza proprio con l’arrivo della bella stagione e che ci restituisce il desiderio di tornare ad esplorare nuove mete. E parlando di desideri e sogni, beh la Sicilia è sicuramente al primo posto della mia top list.

Soprattutto da quando la mia amica e T.I.C. partner Cristina, che vive a Milano, mi raccontò il suo viaggio fatto due anni fa nella Sicilia occidentale, una parte dell’Isola fuori dalle rotte più battute dai turisti. << È magica, è un viaggio sensoriale attraverso una natura incontaminata immersa nell’arte e nella storia…fuori dal tempo. Lo consiglio a tutti >>.  Le sue parole mi hanno letteralmente rapita e così ho pensato di condividere con voi il suo diario di viaggio…15 giorni all’insegna del ritmo lento e della bellezza.

<< La prima cosa che colpisce all’arrivo è la luce, così potente da rendere trasparente il blu intenso del cielo e far vibrare ogni colore. E il profumo dell’aria, di agrumi, zagare che si fonde a mille altri “odori” mediterranei, i capperi, il rosmarino… Una vera e propria sferzata di energia.

Arrivati a Palermo, percorrendo l’autostrada in direzione Trapani pressoché deserta…siamo ai primi di agosto, ma com’è possibile?!…la prima tappa è Scopello, un antichissimo borgo marittimo fondato dagli Elimi (profughi troiani di passaggio in Sicilia) in cui si sono avvicendate più civiltà, quella greca, romana, araba, borbonica. Il villaggio è incastonato nella rupe. Sembra un presepe! – Si sviluppa all’interno del Baglio Isonzo, antica costruzione araba in cui sorgono poche abitazioni che costeggiano la piazza centrale. Nei vicoli e vicoletti si incontrano piccole botteghe di artigianato locale, caffè e ristorantini dove degustiamo un ottimo pane cunzato (condito con pomodori, basilico, capperi, una bontà!) e il pesce freschissimo sorseggiando un calice di vino fresco… 

La mattina seguente, dopo una ricca colazione a base di ogni leccornia presso il Baglio (dimora antica tipica siciliana) in cui alloggiavamo, raggiungiamo la costa. In una caletta dal mare cristallino ecco la Tonnara piu antica di Sicilia, protetta da due imponenti faraglioni e dalle due torri medioevali. Un panorama da cartolina!  – oggi alla Tonnara è anche possibile trascorrere brevi soggiorni per rivivere l’atmosfera di un tempo, immersi nel silenzio.

Proseguendo, troviamo un accesso alla Riserva dello Zingaro, 1600 ettari di natura selvaggia e incontaminata. I sentieri immersi nella macchia mediterranea uniscono l’entroterra con piccole baie incantate dall’acqua azzurrissima e trasparente dove un tuffo è d’obbligo!un consiglio d’amica: indossate scarpe da trekking. Io, abituata alle passeggiate sul cemento di Milano, non l’ho fatto e, non ridete, mi sono procurata una bella contrattura alla gamba. Un imprevisto ci ha costretti a rinunciare alla visita ad Erice, un magnifico borgo medioevale arroccato a oltre 700 metri dal mare.  

La giornata è splendida, ventilata ideale per rilassarsi al mare all’insegna del dolce far niente. Lasciamo Scopello e ci dirigiamo verso Marsala.  Ecco un altro angolo di Paradiso…una lunga spiaggia quasi deserta, la sabbia finissima, bianca, il colore del mare declinato in tutte le sfumature del turchese…Questa natura non smette di sorprendermi…

In pochi chilometri ci troviamo nel cuore della Riserva Naturale dello Stagnone, alle Saline di Mozia. Una guida ci racconta la distillazione frazionata, l’ingegnoso processo artigianale per ricavare un sale purissimo tipica di questo lembo di terra siciliana. È il tramonto, i mulini a vento, i bacini d’acqua, i fenicotteri che zampettano e i mucchi di sale a forma di piramide messi ad essiccare al sole, tutto si tinge di rosa. Una scenografia è surreale!

È ora di ripartire, Mazara del Vallo ci aspetta. Confesso che la tappa di Mazara era voluta soprattutto per assaggiare i famosissimi gamberi rossi, una vera e propria prelibatezza. Ma l’atmosfera di forte impronta araba di questa cittadina mi ha affascinata dal primo istante. Mazara è molto di più…   

Immaginate oltre cento chiese in stile barocco o normanno, palazzi settecenteschi inseriti in un impianto urbanistico creato dagli arabi nel IX secolo. Impossibile visitarle tutte, così la mattina seguente dopo una passeggiata alla scoperta della città, scegliamo due magnifici esempi di barocco, S.Caterina e la Basilica di S. Francesco di Assisi, ai confini della Casbah, la parte più antica della città dove ci siamo poi addentrati. Piccole e tortuose vie deserte, con piccoli giardini e cortiletti, ascoltando il suono delle campane e il canto del Muezzin…un’altra esperienza unica.

La sera le strade si animano. Finalmente il momento tanto atteso, al ristorante, in un cortile con pochi tavoli ci servono i famosi gamberi rossi di Mazara…indimenticabili e non aggiungo altro.

La nostra terza tappa si conclude al Museo di S.Egidio dove è custodita la statua bronzea de Il Satiro Danzante,  (pare dell’artista greco Prassitele). Questa figura mitologica, che sembra fosse alla corte del dio greco Dionisio, incarna la bellezza mediterranea in tutta la sua potenza (2,5 metri di altezza), in un movimento del corpo che definirei sensuale…le chiome al vento, la bocca socchiusa, gli occhi in vetro, colorato, magnetici…che ti catturano.

In poco più di mezz’ora arriviamo nel più importante sito archeologico d’Europa: Selinunte, la città degli Dei.

Fa un caldo torrido e la visita è fissata per mezzogiorno. Ma, sorpresa, ad attenderci c’è una comoda navette aperta con a bordo la nostra guida, un simpatico archeologo che con una sorprendente capacità narrativa, ci racconta la storia della più antica città greca in occidente, dalla sua fondazione – VII secolo a. C., ai momenti di massimo splendore economico, fino alle guerre tra i Greci, Punici e Cartaginesi.

Ci addentriamo nell’acropoli. Il panorama è magnifico: un mare scintillante fa da sfondo agli imponenti resti dei templi che si stagliano nel cielo blu. Alcuni conservano quasi interamente la struttura perimetrale, in rigoroso stile dorico mentre di altri rimangono colonne e capitelli che giacciono a terra insieme ai gradini “ciclopici” delle mura di cinta. Tutto testimonia la grandiosità delle opere di quel tempo…              

Una provvidenziale brezza marina ci accompagna nell’ultima parte del tragitto, tra i racconti mitologici e di aneddoti storici da parte della nostra guida, la visita si conclude con un’ultima e gradita sorpresa: un carrettino siciliano ci offre una ottima brioche farcita di granita di gelsi. Da non perdere!

Fine Parte Una

Cristina e Myriam

Amiche da sempre e

Co-fondatrice

The Italian Collection

 

 

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